Bakala se narodil 7. února 1961. V mládí emigroval do Spojených států, kde se věnoval studiu na prestižních soukromých školách. Nejprve začal na Berkeley Business School, ale nakonec dokončil konkurenční Dartmouth College.

Václav Havel a Zdeněk Bakala

Václav Havel a Zdeněk Bakala

FOTO: fotobanka Profimedia

Po studiích začínal pracovat pro evropskou pobočku společnosti Credit Suisse First Boston. Tu poté opustil a založil skupinu Patria Finance. Podle vlastních slov základní kapitál v první polovině devadesátých let činil sto miliónů korun. Po čtyřech letech Patrii prodal. Vydělal tak stovky miliónů korun.

Nicméně v roce 2004 koupil českou společnost Karbon Invest ovládající OKD. Ta je zaměřena na těžbu a prodej uhlí. Od té doby bývá také označován jako uhlobaron.

Stal se také spoluvlastníkem skupiny NWR (New World Resources), v níž má čtyřicetiprocentní podíl a do které OKD patří. Firma vydala mimo jiné akcie, se kterými se obchoduje na pražské burze.

Michaela Maláčová, Zdeněk Bakala, Blanka Matragi

Michaela Maláčová, Zdeněk Bakala, Blanka Matragi

FOTO: fotobanka Profimedia

V současnosti Bakala vlastní také vydavatelství Economia, které mj. vydává Hospodářské noviny a časopis Ekonom. Vedle toho je ještě vlastníkem časopisu Respekt.

Kromě mnoha úspěšných obchodů Bakala několikrát prodělal. Mezi jeho neúspěšné projekty a investice patří například automobilová firma Gold Cars, která zbankrotovala. Dalším neúspěchem byl rozjezd televizní stanice TV3, která rovněž zkrachovala. Stanice se měla stát konkurencí TV Nova a Prima.