Shekau pochází z kmene Kanuri. Narodil se někdy mezi lety 1965 a 1975 v Nigérii - podle některých tvrzení ve vesnici Shekau v nigerijském státě Yobe. Podle svých tvrzení studoval islám pod vedením tradičního klerika.

V salafistické sektě Boko Haram působil od jejího vzniku v roce 2002 a stal se zástupcem jejího zakladatele a prvního vůdce Mohammeda Yusufa. Když Yusufa v roce 2009 zabily nigerijské vládní síly, nahradil ho v čele Boko Haram. Nigerijské úřady to však do roku 2010 nevěděly, myslely si, že i Shekau padl v bojích s vojáky, protože byl těžce postřelen do nohy. Z omylu je vyvedlo až video zveřejněné v červenci 2010.

Vůdce Boko Haram Abubakar Shekau na snímku z roku 2014

Vůdce Boko Haram Abubakar Shekau na snímku z roku 2014

FOTO: Profimedia.cz

Skupina pod jeho vedením posilovala a páchala stále četnější atentáty nejen na muslimském severovýchodě Nigérie, jejichž oběťmi byli kromě policistů často i křesťané, ale i v hlavním městě Abuji, kde v létě 2011 zaútočila i na kancelář OSN. Spojené státy jej v červenci 2012 zařadily na seznam teroristů a zmrazily mu majetek. V červnu vypsaly odměnu na jeho dopadení ve výši sedmi miliónů dolarů.

Boko Haram totiž stále sílila, a nakonec ovládla území o rozloze asi 50 000 kilometrů čtverečních, přičemž prováděla brutální útoky. V dubnu 2014 unesla Boko Haram 276 dívek ze školy v Chiboku. Shekau k únosu pravil, že dívky donutí ke konverzi k islámu, nebo je může prodat, protože zotročování jeho víra umožňuje.

Vůdce Boko Haram Abubakar Shekau na videu z roku 2015

Vůdce Boko Haram Abubakar Shekau na videu z roku 2015

FOTO: Profimedia.cz

V srpnu 2014 vyhlásil Shekau na území pod svou kontrolou chalífát. V březnu 2015 Boko Haram slíbila věrnost Islámskému státu a byla přejmenována na Západoafrickou provincii.

Přestože Shekau vždy zdůrazňoval, že je zanícený muslim, který vede džihád a bojuje proti nevěřícím a křesťanům, v Boko Haram se projevuje i kmenový princip. Jádro tvoří Kanuriové, což se jasně ukázalo při brutálních etnických čistkách prováděných při rozšiřování území pod svou kontrolou.

Opakovaně se objevovaly informace o Shekauově smrti. Nigerijská armáda v září 2014 oznámila, že Shekau padl v třídenní bitvě u Kodungy. V září Shekauovu smrt oznámil i Kamerun, který dokonce zveřejnil snímek těla, ale v říjnu se objevilo video, na kterém byl Shekau živý.

V půlce srpna oznámil Čad, že Shekau byl vážně zraněn a už nemůže dále vést Boko Haram, ale Shekau to ve videu ze 17. srpna opět popřel.

Podle některých nigerijských zdrojů je ale skutečný Shekau opravdu mrtev a jeho jméno si jen postupně přivlastňují následovníci.