Alena Hanáková se narodila 1. září 1958 ve Zlíně. Vystudovala Střední pedagogickou školu v Boskovicích a později absolvovala obor učitelství 1. stupně na Pedagogické fakultě Univerzity Palackého v Olomouci. Dlouhou dobu pracovala jako vychovatelka ve školní družině a poté až do roku 2002 vyučovala na Základní škole ve Vizovicích.

Toho roku se také zapojila do komunální politiky. Byla zvolena zastupitelkou a radní Vizovic a jmenována místostarostkou. V roce 2006 stanula v čele Vizovic a jako starostka působila až do roku 2010.

Mezitím byla v roce 2008 zvolena do zastupitelstva Zlínského kraje, kde zaujala post předsedkyně Sdružení místních samospráv České republiky. Dva roky nato byla jako nestraník na kandidátce TOP 09 zvolena poslankyní. Jako nasazená trojka kandidátky překročila kýženou hranici pěti procent preferenčních hlasů, což ji posunulo na druhou pozici a zajistilo jí to křeslo mezi poslanci.

V roce 2011 byla nejprve zvolena místopředsedkyní podvýboru pro kulturu. V prosinci pak nahradila odstoupivšího ministra Jiřího Bessera (TOP 09) v čele resortu kultury. Stala se tak druhou ženou v této pozici od vzniku České republiky.