Narodil se 22. května 1974 ve městě Černivci. Před vstupem do politiky měl vlastní advokátní kancelář a pracoval v bankovnictví. V minulosti působil také jako viceguvernér centrální banky a byl náměstkem guvernéra Oděské oblasti.

Ve vládě poprvé ekonom a právník Jaceňuk zasedl v roce 2005 jako ministr hospodářství. O dva roky později také několik měsíců vedl ukrajinskou diplomacii, poté ještě necelý rok předsedal parlamentu.

Později stanul v čele poslaneckého klubu strany Vlast, která se po prohraných volbách v roce 2012 ocitla v opozici. To už byl dva roky prezidentem Janukovyč a šéfka Vlasti Julija Tymošenková ve vězení kvůli zneužití pravomocí, když jako premiérka podle soudu vyjednala s Ruskem nevýhodnou smlouvu o dodávkách plynu.

Jaceňuk byl v prezidentských volbách Janukovyčovým protikandidátem, ale neuspěl. Skončil na čtvrtém místě se ziskem necelých sedmi procent hlasů.

Když koncem listopadu prezident Janukovyč na poslední chvíli odvolal podepsání asociační dohody s Evropskou unií a v ulicích ukrajinských měst na západě země propukly masové nepokoje, byl Jaceňuk spolu s Kličkem a Olehem Ťahnybokem hlavní postavou protestního hnutí. Funkci premiéra, kterou mu koncem ledna 2014 Janukovyč nabídl, Jaceňuk odmítl.

Za měsíc ale premiérský post přijal, to už ovšem byl Janukovyč týden sesazen a skrýval se. Jaceňukova prozatímní vláda měla do předčasných voleb hlavně stabilizovat nejen politickou, ale i ekonomickou situaci zemi. Zemi hrozil bankrot a rozštěpení. O opětovné připojení k Rusku usilovali etničtí Rusové na Krymu. Rusko, jehož byl Janukovyč chráněncem, novou vládu neuznávalo a pozastavilo nejen výkup ukrajinských dluhopisů, ale hrozilo vojenskou konfrontací.