Snowden byl do té doby řadovým zaměstnancem americké Ústřední zpravodajské služby CIA, odkud po pracovním intermezzu v Japonsku, Marylandu a na Havaji přešel k firmě Booz Allen Hamilton zajišťující služby pro americkou Národní agenturu pro bezpečnost (NSA). S přítelkyní se usadil v havajském Waipahu, kde s ročním platem 200 tisíc dolarů žil podle sousedů nenápadný život.

Edward Snowden se narodil 21. června 1983. Vyrůstal v Severní Karolíně a Marylandu. Studoval střední školu, ale nedokončil ji. Středoškolské vzdělání si formálně doplnil až později.

Po škole se podle svých slov chtěl připojit k armádním speciálním silám. Přihlásil se proto jako rezervista. To mělo být v roce 2003, ale armáda ho eviduje až v květnu 2004. O osm měsíců později však Snowden z armády odešel poté, co si zlomil nohu.

Následně začal pracovat u ochranky, než ho přijala CIA do oddělení informačních technologií. Tam Snowden působil až do roku 2009, než odešel k soukromé firmě a skončil ve zmiňované Booz Allen Hamilton.

Snowden uvedl, že už když pracoval pro CIA, začal mít pochyby o operacích, které tajné služby provádějí. Jako počítačový správce měl přístup k množství dat a podrobnostem o utajovaných akcích.

Snowden doufal ve změnu přístupu tajných služeb po odchodu republikánského prezidenta George W. Bushe. Shledal však, že se s příchodem demokrata Baracka Obamy do Bílého domu nic nezměnilo. Podle deníku The Independent také Snowden ve volbách Obamu nepodporoval, nýbrž v roce 2012 dvakrát daroval peníze na kampaň republikánského libertariána Rona Paula.

Obvinění ze špionáže

Novináře kvůli tajnému programu Prism, v jehož rámci tajné služby sledovaly telefonáty a internetovou komunikaci lidí, kontaktoval Snowden v únoru. Až o několik měsíců později oznámil svému zaměstnavateli, že potřebuje několik týdnů volna kvůli léčbě epilepsie. Pak nastoupil do letadla do Hongkongu, aniž by něco řekl své rodině a přítelkyni. Odtamtud odletěl do Ruska, USA chtějí, aby jim byl vydán.

Americké ho úřady ho obvinily ze špionáže.

S novináři zprvu komunikoval pod krycím jménem Verax. Slovo v latině označuje osobu, která říká pravdu.