Evropský sociální fond se podílí na takzvané politice ekonomické a sociální soudržnosti, jejímž hlavním cílem je snižování nerovností mezi jednotlivými zeměmi. Bohatší státy tak prostřednictvím několika strukturálních fondů přispívají na dotace státům chudším. ESF je nejstarším z nich, založen byl již v roce1957.

Hlavním cílem sociálního fondu je podpora aktivit, jež vedou ke zlepšení situace na trhu práce, a pomoc lidem při hledání zaměstnání. Angažuje se v podpoře rovných možností v zaměstnání a v začlenění lidí se sociálním znevýhodněním. Kromě zlepšení situace na pracovním trhu se soustřeďuje také na podporu potřeb jednotlivců, aby tak zvýšil jejich zaměstnatelnost. Ve značné míře se tedy zaměřuje na inovace v systémech vzdělávání.