Isaac Hayes se narodil 20. srpna 1942 ve velmi nuzných podmínkách venkovského Covingtonu ve státě Tenessee. Jeho rodiče brzy zemřeli a ujmuli se ho prarodiče. Hayes nejdříve málem nedodělal ani střední školu a maturoval až v jednadvaceti letech, zato zpívat začal v kostele už jako pětiletý. Později se naučil hrát na piáno, varhany, flétnu a saxofon.

Kariéru profesionálního hudebníka zahájil jako studiový hráč začátkem 60. let v proslulém soulovém vydavatelství Stax, kde působili nejslavnější černošské hvězdy té doby jako Otis Redding nebo The Staple Singers. Právě Hayes patřil spolu s proslulou formací Booker T. & the MGs k motorům celého labelu - podílel se na skládání hitů (You Don't Know Like I Know, Soul Man nebo Hold On I´m Comin dvojice Sam and Dave) i na produkci mnoha desek.

Jeho první vlastní album Presenting Isaac Hayes (1967) bylo hodně improvizační a  nekomerční zvuk způsobil, že v hitparádách nijak zvlášt neuspělo. Další deska Hot Buttered Soul už však na sebe strhla velkou pozornost. Těžké orchestrální skladby se silnou dechovou sekcí a hlasitou zkreslenou kytarou byly novátorské, lišily se téměř od všeho, co u Stax do té doby vycházelo. Hayes např. převzal tříminutovou popovou písničku Walk On By od Burta Bacharacha, a udělal z ní mnohem delší a temnější skladbu s psychedelickou náladou. Hayes také přišel s nezvyklou image, na obalu desky je vidět jen jeho holá hlava a zlatý řetěz na krku.

V následujícím roce 1970 Hayes sklidil další úspěch s deskami The Isaac Hayes Movement a To Be Continued. Opět mimo jiné předělával písničky Burta Bacharacha a opět zkomponoval několik neuvěřitelně dlouhých orchestrálních kousků.

Svět miluje Shafta

Rok 1971 je zřejmě nejslavnějším v celé jeho kariéře. Hayes totiž složil hudbu k filmu Shaft, ve kterém také dostal malou roli. Z titulní skladby s typickou "kvákající" kytarou se stal světový megahit. Na soundtracku byly ještě dvě vynikající písničky Soulville a Do Your Thing, zbytek tvořili instrumentálky. Za Shafta dostal Hayes Oscara a dvě Grammy. Stejného roku vydal ještě dvojalbum Black Moses,na němž dál rozvíjel svůj osobitý styl a opět na sebe upozornil fotografií na obalu, která ovlivnila image hip-hoperů na třicet let dopředu. Autorem fotky je Joel Brodsky, který vytvořil i slavný "ježíšovský" portrét Jima Morrisona s roztaženýma rukama.

V roce 1972 složil úspěšnou melodii pro seriál The Men a uznávaná je také jeho hudba k filmu Three Tough Guys (1974). Mezitím v roce 1973 vydal živou desku Live At Sahara Tahoe. Následovalo album Joy, na kterém se už odvrátil od trendu coververzí.

V roce 1974 zkrachoval Stax a sám Hayes se ocitl ve velkých finančních problémech, nicméně desky vydával dál. Na albech Chocolate Chip (1975) a Juicy Fruit (1976) se vyzkoušel disko zvuk, ale bylo jasné, že umělecky i komerčně už pro něj zlaté časy skončily. V roce 1976 pak vyhlásil Hayes osobní bankrot a přišel o všechno. O rok později podepsal smlouvu s Polydorem a vydal duety s Dionne Warwick A Man and Woman a relativně úspěšnou desku New Horizon. Následovala alba For the Sake Of Love (1978), Don't Let Go (1979).

South Park

Mladá generace Hayese zná především jako šéfa ze seriálu South Park. Oblíbená postava velkého černocha, který s dětmi např. otevřeně diskutoval o sexu, překvapivě skončila v roce 2006. Zpěvák se údajně urazil, protože tvůrci seriálu zesměšnili scientologickou církev, jejímž je členem. O dva roky později zemřel.