Švejnar se narodil v roce 1952 a v současnosti působí v několika funkcích, mimo jiné jako profesor ekonomie, obchodu a hospodářské politiky na Michiganské univerzitě a jako předseda výkonného a dozorčího výboru a hostující profesor v Centru pro ekonomický výzkum a doktorské studium na Karlově univerzitě v Praze. Na Michiganské univerzitě je také ředitelem Centra pro mezinárodní politiku.

Do české politiky vstoupil díky spolupráci na ekonomické transformaci ekonomiky po zhroucení komunistického režimu. Radikální proměna ekonomiky podle něj měla vést k návratu země mezi vyspělé státy, pokud se by se k ní přidala také změna právního rámce, jenž měl zaručovat férovou soutěž a politickou kulturu. Tato transformace však nakonec získala jinou tvář a byla ovlivněna proudem, který zastával Václav Klaus.

Švejnar pak působil jako konzultant. S tehdejším prezidentem Václavem Havlem úzce spolupracoval jako jeho ekonomický poradce v letech 1994-2002.

V roce 1997 se mohl stát premiérem úřednické vlády, byl podporován Václavem Havlem, tento post však získal tehdejší guvernér České národní banky Josef Tošovský.

Kandidatura na post prezidenta

V roce 2007 oznámil, že se rozhodl kandidovat na místo prezidenta České republiky. Získal tehdy podporu Václava Havla, Strany zelených a senátorů z Klubu otevřené demokracie a SNK Evropští demokraté.

Švejnar tehdy působil v dozorčí radě ČSOB, za což byl ze strany ODS, jež jako rodná strana podporovala kandidaturu Václava Klause, ostře kritizován. Komunistům se také nelíbilo, že má kromě českého také americké občanství. Aby získal podporu jejich volitelů, Švejnar oznámil, že se amerického občanství vzdá stejně jako funkce v ČSOB. Švejnar získal ve třech kolech pokaždé vyšší podporu Sněmovny než Klaus, hlasy Senátu však do křesla dostaly opět druhého jmenovaného.

Podle jeho mluvčí Kláry Jirovcové-Pospíšilové stála jeho kandidatura na prezidenta 850 tisíc korun, což bylo asi o 350 tisíc více oproti odhadům volebního štábu. Suma se rozrostla hlavně kvůli Švejnarovým výjezdům do regionů.

V roce 2009 byl Stranou zelených nominován na místo eurokomisaře. Kandidaturu si však rozmyslel a funkci získal Štefan Füle. Podle průzkumu SANEP byl přitom veřejností nahlížen jako nejvhodnější kandidát.

V únoru 2010 se hovořilo o tom, že se objeví na kandidátce ČSSD do sněmovních voleb, jež proběhly v květnu. On sám však tuto informaci vzápětí popřel.

Jan Švejnar má dvě děti, dceru Lauru a syna Daniela, s manželkou Katherine Terrell Švejnarovou, která zemřela loni při rodinné dovolené v Dominikánské republice. Švejnar je sportovně aktivní, v mládí závodil na lyžích, dnes hraje tenis. Hovoří plynně anglicky a francouzsky, domluví se rusky a španělsky.

Je autorem více než stovky odborných článků, studií a knih.