Narodila se 1. ledna 1955 v Rakovníku, kde vystudovala střední ekonomickou školu. Poté si během zaměstnání doplňovala vzdělání na střední pedagogické škole v Karlových Varech. Pracovala jako vedoucí metodických středisek v zařízeních pro mládež a jako vychovatelka a později učitelka na základní škole.

Do roku 1990 se hlásila ke komunistům, o osm let později vstoupila do ČSSD, kde vykonávala funkci místopředsedkyně se zodpovědností za spolupráci s organizacemi blízkými ČSSD (2005 až 2009). Je předsedkyní okresního výkonného výboru strany v Chomutově a její místní organizace v Klášterci nad Ohří.

Čtyři roky dělala asistentku poslance Jaroslava Krákory. V roce 2006 se stala zastupitelkou a radní města Chomutov, kde jí připadla pozice druhé náměstkyně primátorky Ivany Řápkové. Tuto funkci opustila, když byla v roce 2008 zvolena hejtmankou Ústeckého kraje.

Neoblíbená mezi kolegy

Rok nato se na březnovém sjezdu ČSSD pokoušela obhájit pozici místopředsedkyně, což se jí navzdory všeobecnému očekávání nepodařilo. Podle kuloárních informací ČTK za to prý může její neoblíbenost mezi svými kolegy.

Časopis Týden přišel v minulosti s informací, že v roce 2004 půjčila svému partnerovi a místopředsedovi ČSSD Romanu Houskovi 2,5 miliónu korun. S novináři se o tom bavit nechtěla, sdělila jen, že jsou to rodinné úspory. Dotaz o doložení tohoto faktu ovšem odmítla. Udání mělo přijít právě ze strany jejích nespokojených kolegů.

V roce 2009 jí bylo vytýkáno, že jako vedoucího své kanceláře zaměstnává Aleše Konopáska, který byl členem StB. Konkrétně působil na centrále I. správy, jež se zaměřovala především na boj proti emigrantům. I přes nastalou vlnu kritiky se ale Vaňhová rozhodla si Konopáska v úřadu ponechat.