Rusnok se narodil 16. října 1960 v Ostravě. Absolvoval Národohospodářskou fakultu Vysoké školy ekonomické v Praze. Po studiích působil ve Státní plánovací komisi, ve Federálním ministerstvu pro strategické plánování a v Českomoravské konfederaci odborových svazů.

Před rokem 1989 byl kandidátem členství v KSČ, v roce 1998 se stal členem ČSSD.

Od roku 1998 zastával post náměstka ministra práce a sociálních věcí. Ve vládě premiéra Miloše Zemana působil v letech 2001 až 2002 jako ministr financí. V letech 2002 až 2003 vykonával funkci ministra průmyslu a obchodu ve vládě Vladimíra Špidly. V letech 2002 až 2003 byl členem Poslanecké sněmovny za ČSSD, poté na svůj mandát rezignoval.

V roce 2003 neuspěl s kandidaturou na předsedu ČSSD proti Vladimíru Špidlovi, jenž post obhájil. V témže roce se otevřeně vyslovil v rámci prezidentské volby pro Václava Klause, což bylo v rozporu s oficiální linií ČSSD. Vůči hlavnímu proudu ČSSD si zachoval kritický postoj i v dalších letech.

V letech 2005 až 2012 byl prezidentem Asociace penzijních fondů. Od roku 2009 působil jako prezident Rady pro veřejný dohled nad auditem, od roku 2010 pak byl členem Národní ekonomické rady ČR. Od roku 2006 byl předsedou představenstva a generálním ředitelem akciové společnosti ING Penzijní fond.

Od června 2013 do ledna 2014 vedl úřednickou vládu po demisi kabinetu Petra Nečase. Prvního března 2014 se stal členem bankovní rady ČNB a 25. května 2016 ho prezident Miloš Zeman jmenoval jejím guvernérem. Této funkce se ujal 1. července téhož roku.

„Naše názory se ne vždy shodují, stejně jako v případě guvernéra Singera, vždy jsem dával přednost odbornosti a zkušenosti před tím, než aby někdo jen papouškoval to, co si myslím já,“ řekl Zeman po jmenování Rusnoka.

Podle něj je výhoda Rusnoka, že má zkušenosti z firmy ING i z působení ve vládě, protože tato mnohostranná zkušenost pomůže snadnější komunikaci ČNB s prezidentem, vládou, odbornou i laickou veřejností.

Jiří Rusnok je ženatý a má tři děti.