Josef Smýkal se narodil 7. listopadu 1954 v Kroměříži. V 70. a 80. letech působil jako pracovník mládežnické organizace, což se společně se sportem a kulturou stalo nejen středem jeho zájmu, ale zároveň i koníčkem.

V 90. letech už působil jako soukromý podnikatel a na přelomu století ve správě nemovitostí. Když byl roku 2002 poprvé zvolen do Sněmovny, podnikání zanechal. V současnosti bydlí se svou manželkou v Holešově a má dvě dospělé děti.

Svůj mandát ve Sněmovně, kde poprvé zasedl v roce 2002, se mu podařilo obhájit dvakrát. Působil v rozpočtovém výboru a k jeho prioritám patřil rozvoj Zlínského kraje, tedy regionu, kde celý život žije a působí.

Po rozpuštění Sněmovny v roce 2013 kandidoval v předčasných volbách znovu za ČSSD, avšak křeslo nezískal. Od roku 1998 do roku 2014 také zasedal v zastupitelstvu města Holešov. Poté se z politiky stáhl.