Martin Schulz se narodil 20. prosince 1955 v Hehlrathu jako nejmladší z pěti sourozenců. V letech 1966 navštěvoval soukromé katolické gymnázium. Avšak poté, co musel dvakrát opakovat 11. třídu, nebyl kvůli špatným studijním výsledkům připuštěn k maturitě.

Než vstoupil do politiky, živil se prodejem knih. V roce 1974 se stal členem Sociálně demokratické strany Německa (SPD) a v roce 1999 i členem jejího prezidia a předsednictva.

V roce 1987 usedl na čtyřleté období do křesla starosty města Würselen.

Poslancem Evropského parlamentu (EP) byl zvolen poprvé v roce 1994. V roce 2012 se stal jeho předsedou. Na post sice o dva roky později rezignoval a funkce se na měsíc ujal první místopředseda EP Gianni Pittella, ale na první chůzi nově zvoleného parlamentu byl Schulz znovuzvolen do jeho čela a post předsedy vykonával do roku 2016. Na této pozici pobíral plat 29 tisíc eur (v přepočtu asi 783 tisíc korun) měsíčně.

V lednu 2017 se rozhodl o funkci předsedy EP znovu neusilovat a nahradil  jej Antonio Tajani.

Poté, co se Sigmar Gabriel (SPD) poměrně nečekaně zřekl vlastních ambicí, se stal Schulz kandidátem na úřad spolkového kancléře. V duelu, který se odehraje v září 2017, se tak postaví proti znovu kandidující Angele Merkelové.

„Schulz přežil léta berlínské velké koalice v závětří v Bruselu. Jako sociální demokrat staré školy se vypracoval z osobní bídy. Mluví pěti jazyky. Teď musí dokázat, že zvládá řeč voličů a voliček znejistělých rozkolísanou dobou,“ předeslal list Süddeutsche Zeitung.

Kromě němčiny hovoří plynně anglicky, francouzsky, nizozemsky, italsky a španělsky.

Martin Schulz je ženatý a má dvě děti.