MERS (zkratka je z Middle East Respiratory Syndrome) vyvolává koronavirus z téhož kmene, jako je koronavirus způsobující SARS (Severe Acute Respiratory Syndrome).

Příznaky nákazy jsou podobné jako u těžké chřipky. Na rozdíl od SARS způsobuje MERS kromě dýchacích obtíží i selhání ledvin. Proti MERS neexistuje žádná vakcína a ani se zatím přesně neví, jak nemoc účinně léčit.

Smrtnost je vyšší než u SARS, činní 40 až 60 procent, i když v Jižní Koreji je to jen jedenáct procent. Virus se však šíří pomaleji.

Zatím byl prokázán přenos mezi lidmi a z velblouda na člověka. Jeden člověk, který podlehl nemoci, měl v krvi stejné genetické sekvence, jaké byly v nosním sekretu nemocného velblouda, o něhož se staral.

Inkubační doba činí dva až 14 dní. K přenosu dochází při úzkém kontaktu s nemocným nebo s nakaženým velbloudem.

Spekuluje se také, že přenašeči mohou být i netopýři, hlodavci a ptáci, u nichž se koronaviry často vyskytují.

Riziko hlavně pro starší

Na nemoc většinou umírají starší lidé, jejichž tělo je oslabeno jinou nemocí. Někdy ale MERS oslabí organismus natolik, že se u nakaženého rozvine plicní infekce, která se mu stane osudnou.

V Saúdské Arábii se virus poprvé objevil v roce 2012. V království se jím nakazilo téměř 900 lidí a přes 380 z nich zemřelo.

Nejvíce postižená je oblast Blízkého východu, zejména Saúdská Arábie. MERS se objevuje ale i v sousedních zemích - v Kataru, Íránu, Jemenu, Spojených arabských emirátech, Ománu, Kuvajtu, Jordánsku a Egyptě či Libanonu, i Turecku.

Mimo oblast Blízkého východu je největší počet případů hlášen z Jižní Koreje, kam ji v květnu 2015 zavlekl jeden místní podnikatel působící na Blízkém východě. Do půlky června se jí nakazilo na 160 lidí, z nichž dvacítka umřela. Nákaza se objevila i v Číně a v Malajsii a na Filipínách.

V Africe byl MERS zaznamenán v Tunisku. V Evropě pak v Německu, Velké Británii a Francii, odkud jsou hlášeny i oběti, dále pak v Rakousku, Itálii, Řecku a Nizozemsku. Většinou ale jde o zavlečené případy od lidí, kteří se vrátili z Blízkého východu.

Podle lékařů se virus způsobující nemoc vyvíjí, takže se mění jak smrtnost, tak způsoby přenosu. V Koreji je to především z člověka na člověka.