Absolvent ostravské stavební průmyslovky působil v polovině 90. let minulého století jako správce daně na Finančním úřadu v Ostravě.

Do politiky poprvé nakoukl v roce 1998 místostarostou v Ostravě-Porubě, kde v letech 2002–2008 vykonával funkci starosty.

V roce 2012 se stal 1. náměstkem tehdejšího hejtmana Moravskoslezského kraje Jaroslava Palase (ČSSD). Ten v podzimních krajských volbách svůj mandát neobhajoval a do čela krajské kandidátky ČSSD se proto posunul Novák.

V listopadu 2012 byl Novák coby lídr vítězné strany zvolen hejtmanem. Sociální demokraté se dohodli na koaliční spolupráci s komunisty.  ČSSD získala ve volbách 24 křesel, KSČM 20, ODS devět, lidovci sedm a nezávislí pět.