Opálka se narodil 9. října 1952 v Opavě, kde vystudoval Střední školu společného stravování. Poté nastoupil na Vysokou školu politickou, kde absolvoval obor sociologie.

Po složení rigorózní zkoušky vystřídal množství zaměstnání. Zastával například funkci finančního poradce.

V roce 1998 se stal zastupitelem Opavy a v letech 2000 - 2002 byl zastupitelem Moravskoslezského kraje. Zastupitelem Opavy byl až do roku 2014.

V roce 2002 byl poprvé za KSČM zvolen do Poslanecké sněmovny. Mandát pak obhájil i v letech 2006, 2010 a 2013. Byl místopředsedou výboru pro sociální politiku. V roce 2017 už nekandidoval.

V roce 2010 se stal největším kritikem výzvy předsedkyně Sněmovny Miroslavy Němcové, aby se poslanci snažili šetřit například tím, že nebudou za draho létat mezi Prahou a Ostravou. Opálka tak přesto činil, i když let včetně odbavení trval stejně dlouho jako jízda vlakem, která by dolní komoru nic nestála. Sněmovna nakonec hrazené lety zrušila změnou zákona. [celá zpráva]

V KSČM zastává post místopředsedy pro sociální strategii a stará se o resort práce a sociálních věcí.

Je vdovec a má dvě dcery.