Akronym SEALs je odvozen z anglických slov SEa, Air a Land, která vyjadřují schopnost těchto jednotek provádět vysoce specializované vojenské operace na moři, ve vzduchu i na zemi.

Kořeny SEALs spadají do období druhé světové války k dobrovolníkům vybraným z ženijních oddílů Naval Construction Battalions, kteří se v roce 1942 účastnili vylodění v Severní Africe. V roce 1943 byly ustaveny speciální námořní bojové a demoliční jednotky Navy Combat Demolition Units (NCDU). Jejich původním úkolem byl průzkum a odstraňování pobřežních překážek pro výsadkové skupiny, které se vyloďovaly při obojživelných operacích v rámci bojů v Pacifiku na Tarawě  i při vylodění na Sicílii a invazi do Normandie.

Jednotky NCDU se transformovaly v Combat Swimmer Reconnaissance Units (Navy UDT), které se účastnily akcí na Saipanu, Kwajeleinu a Tinianu i při dobývání Filipín. 

V roce 1947 ustavilo americké námořnictvo jejich první podvodní útočné jednotky, které se při konfliktu v Koreji účastnily vylodění v Inčchonu i dalších misí, při nichž likvidovaly mosty a tunely. Pomáhali také při odstraňování min z přístavu Wonsan.

První týmy

V roce 1962 schválil tehdejší americký prezident John F. Kennedy rozšíření užívání nekonvenčních válečných metod. V reakci na změny ve vojenských úlohách založilo americké námořnictvo následně týmy Seal Team One a Seal Team Two, které byly tvořeny výhradně členy podvodních a demoličních týmů.

Obě uvedené skupiny se zaměřily zejména na tajné operace v pobřežních a říčních vodách. První zmíněný tým dostal na starost Pacifickou oblast a výcvikové středisko měl v Coronadu v Kalifornii. Druhý uvedený působil v Atlantické oblast a cvičil na základně Little Creek ve Virginii.

Vietnam

První nasazení týmů Seals proběhlo během Kubánské krize v roce 1962. Krátce poté byly byly oddíly Seals nasazeny ve Vietnamu, kde působily aktivně do roku 1971 a jako poradci jihovietnamských vojenských oddílů až do americké porážky a uzavření míru v roce 1973. Hlavní náplň jejich činnosti představovaly průzkumné mise a četné ofenzivní operace.

Jejich primárním nepřítelem byl Vietcong a armáda Vietnamské demokratické republiky. Přestože jejím vojákům byly slibovány vysoké odměny za dopadení příslušníků speciálních sil, nikdy žádného nezajali.

Po vietnamské válce

Po vietnamské válce došlo k navýšení počtu týmů Seals na šest a pak na deset. Nejznámější Team Six byl ustaven po neúspěšné operaci Orlí spár, jejímž cílem bylo v roce 1980 osvobodit Američany zadržované na velvyslanectví v íránském Teheránu.

Tým byl nasazen byl v roce 1983 v rámci operace Urgent Fury v Grenadě. V témže roce byly podvodní a demoliční týmy přejmenovány na Seal Delivery Vehicle Teams, jejichž úkolem se nově stal také hydrografický výzkum a podvodní demolice.

V roce 1987 vzniklo na námořní základně Coronado v San Diegu Námořní velitelství pro speciální vojenské operace, jehož úkolem je trénovat námořní jednotky určené ke zvláštnímu nasazení a vyvíjení strategií, doktrín a taktiky speciálních operací. V roce 1989 byly jednotky Seals nasazeny v Panamě během operace Just Cause.

Ve válkách v Iráku a v Afghánistánu

V následujících dvou letech se příslušníci Seals účastnili války v Perském zálivu a mezi lety 1992 až 1993 operovali v Somálsku jako součást Task Force Ranger v rámci operace Restore Hope. V letech 1992 až 1995 jejich příslušníci pronásledovali válečné zločince v Bosně.

Rozsáhlejší operace přišly v novém tisíciletí po invazi do Afghánistánu v roce 2001, kde se jejich příslušníci zaměřovali na dopadení špiček Al-Káidy a Tálibánu. V roce 2002 se účastnili operace Anakonda a v roce 2003 pomáhali při přepravě Chálida šajcha Muhammada, který naplánoval útoky Al-Káidy na New York a Washington.

V Afghánistánu však v roce 2011 utrpěly jednotky největší ztrátu, když vzbouřenci sestřelili jeden z vrtulníků Chinook, který je přepravoval. Zahynulo 38 lidí. V roce 2003 byly týmy Seals nasazeny rovněž v Iráku, kde se jejich hlavním cílem stal průzkum a následná ochrana ropných terminálů a přehrady Mukatajín před ustupujícími iráckými silami. Podíleli se i dobývání Ramádí v roce 2006.

Akce v Somálsku

V roce 2009 unesli somálští piráti dvacet amerických námořníků z lodi Maersk Alabama. Americké námořnictvo reagovalo nasazením jednotek Seals, kterým se podařilo zabít tři piráty a rukojmí včetně kapitána lodi Richarda Phillipse osvobodit.

Při další operaci v roce 2012 zachránili Američanku Jessiku Buchananovou a  Dána Poula Hagnea Thisteda, které unesli somálští bandité.  O rok později se pokusili zajmout jednoho z vůdců milice Aš-Šabáb, ale neuspěli.

Zabití Usámy bin Ládina

V roce 2011 oznámil americký prezident Barack Obama, že oddíly Seals zabily v pákistánském městě Abbottabád Usámu Bin Ládina. Akci provedli v noci z 1. na 2. května a byla úspěšná, i když při ní na zahraně domu v pákistánském Abbottabádu, kde se bin Ládin skrýval, havaroval jeden z vrtulníků MH-60. Nikdo z účastníků mise nezahynul.

O dva roky později vydal člen týmů Seals Mark Bissonnette pod pseudonymem Mark Owen knihu Nelehký den, v níž popisuje průběh celé akce, čímž zaskočil Washington i Pentagon. Úřady totiž neměly možnost jakkoliv zkontrolovat, zda neprozrazuje nějaké tajné informace.

Od roku 2014 působili příslušníci Seals i v Jemenu, kde v listopadu 2014 podnikli úspěšnou záchrannou operaci a osvobodili osm rukojmí z Jemenu, Saúdské Arábie a Etiopie.

V lednu 2017 podnikli útok na velitelství jemenské Al-Káidy na Arabském poloostrově v provincii Bajdá. Zabito bylo asi 14 bojovníků Al-Káidy včetně tří vysoce postavených členů, ale také několik žen a dětí. Operace ale byla úspěšná jen napůl, jeden člen týmu zahynul a tři byli zraněni.