Nelson Mandela se narodil 18. července 1918 ve vesnici Qunu v Jihoafrické republice jako Rolihlahla Mandela. Jeho otec Henry Mandela byl náčelníkem kmene Tembu. Základní a střední vzdělání získal na misijních školách, kde také od jednoho z učitelů dostal jméno Nelson.

Na konci třicátých let studoval na černošské univerzitě ve Fort Hare, odkud ho však vyhodili kvůli organizování studentské stávky.

Odešel do Johannesburgu, kde na Witwatersrandské univerzitě vystudoval dálkově práva.

Do politiky za práva černochů

Mandela, který celý život brojil proti rasovému útisku v Jižní Africe, se v roce 1944 přidal k Africkému národnímu kongresu (ANC), multirasovému národnostnímu hnutí, jež usilovalo o politické změny, zejména v oblasti rasové diskriminace. Brzy nato založil Ligu mladých ANC a stal se jejím prezidentem.

Když se v roce 1948 dostala k moci Národní strana a nastolila politiku apartheidu, Mandela spolu s ANC rozpoutal nenásilnou odbojnou kampaň. Za svou činnost byl v roce 1956 obviněn za velezradu, ale po zdlouhavém procesu byl nakonec osvobozen.

Mandela nejprve volil cestu pasivního odporu, avšak poté, co policie v roce 1960 v Sharpeville zastřelila na sedmdesát demonstrantů, přešel na radikálnější způsob vzdoru. ANC i další antirasové skupiny byly zakázány a tisícovky jejich příznivců skončily ve vězení. Tehdy Mandela stál u zrodu militantního křídla ANC Umkhonto we Sizwe (Kopí národa).

Odsouzen na doživotí

Mandela byl jmenován vůdcem této organizace a odcestoval do zahraničí, aby prošel vojenským výcvikem a sehnal podporu pro ANC. Když se však v roce 1962 vrátil, byl spolu s několika kolegy z odboje odsouzen k pěti letům vězení za osnování násilného převratu. Dva roky poté byl v procesu Rivonia odsouzen za údajnou velezradu a sabotáž na doživotí.

Místo doživotí byl v roce 1990 osvobozen na příkaz Frederika Willema de Klerka, který se stal rok předtím prezidentem. Během let strávených ve vězení se Mandela stal mezinárodním symbolem boje proti rasismu a v červenci 1991 opět stanul v čele ANC. Ten přeměnil z opozičního hnutí v politickou stranu, s níž v roce 1994 zvítězil ve volbách. Tentýž rok se stal prvním černým prezidentem Jihoafrické republiky.

Konec veřejného života

V roce 1997 Mandela odstoupil z pozice lídra ANC a o dva roky skončil jeho prezidentský mandát. Od té doby se podílel na mírových jednáních v Demokratické republice Kongo, Burundi a dalších afrických i neafrických zemích. Krom toho se stal symbolem boje proti AIDS.

V roce 2001 se u něj objevila rakovina prostaty a o tři roky později se ve věku 85 let rozhodl odejít z veřejného života, aby se mohl věnovat rodině.

Zemřel po opakované hospitalizaci v prosinci 2013.

Nelson Mandela byl za svůj život třikrát ženatý. Z prvního manželství měl dvě děti. Naposledy se oženil v roce 1998 s vdovou po prezidentovi Mosambiku. Za svůj boj proti rasismu obdržel v roce 1988 Sacharovovu cenu a v roce 1993 Nobelovu cenu za mír.