Narodila se 19. července 1970 v Irvine. Je absolventkou University of Glasgow, kde studovala práva. Po škole začala pracovat pro advokátní kancelář, touha po politice však byla silnější.

První zkušenosti s politikou Nicola získala v pouhých šestnácti letech, kdy vstoupila do Skotské Národní strany. Tato strana je známá tím, že usiluje o nezávislost na Spojeném království.

Poprvé kandidovala v roce 1992 ve všeobecných volbách za Skotskou národní stranu. Byla nejmladším kandidátem a u voleb neuspěla. O sedm let později, v roce 1999 se konečně ve volbách dostavil kladný výsledek a Sturgeonová ve volbách uspěla.

Šance uchopit moc se jí naskytla po rezignaci bývalého předsedy Skotské Národní strany Alexa Salmonda, který se z politiky stáhl po referendu o vystoupení Skotska ze Spojeného království na podzim 2014. Pro nezávislost Skotska hlasovalo 44,7 % voličů, naopak pro setrvání v rámci Velké Británie hlasovalo 55,3 % voličů.

Sturgeonová byla po jeho odchodu zvolena nejen předsedkyní strany, ale také se v listopadu 2014 stala skotskou premiérkou. V této pozici se ocitla jako vůbec první žena.

Po hlasování o vystoupení Velké Británie z Evropské unie (brexitu) v roce 2016 začala usilovat o nové skotské referendum, jelikož většina Skotů si přála v Evropské unii setrvat, ale Británie jako celek rozhodla naopak. Její požadavek se však nelíbil premiérce Spojeného království Therese Mayové, která jeho konání v brzké době vyloučila.

Nicola Sturgeonová žije v Glasgow se svým manželem Petrem Murellem.