První Oscary byly rozdány v květnu 1929. Sošek bylo patnáct  a na událost se tehdy přišlo podívat 270 lidí. Předsedou akademie byl herec Douglas Fairbanks.

Forma ceremonie a počet kategorií se v průběhu let neustále měnily. V roce 1930 bylo kategorií jen sedm, v roce 1934 vznikly kategorie jako hudba a píseň roku a o dva roky později se už předávala cena za herecký výkon ve vedlejší roli. Technický vývoj si vyžádal také zavedení ceny za speciální efekty a rovněž ve třicátých letech si akademie zjednala firmu Price Waterhouse (dnes  PricewaterhouseCoopers), která sestavuje výsledky a ručí za jejich utajení.

Rok 1953 přinesl Oscarům revoluci, začaly totiž přímé televizní přenosy slavnostního večera, i když byly k vidění pouze v USA a v Kanadě.  Od roku 1966 se začalo vysílat barevně a od roku 1969 už Oscary mohly sledovat milióny lidí v celém tehdejším demokratickém světě.

V komunistických zemích se vysílat nesměly. V šedesátých letech popularita Oscarů vrcholila a přibyly nové kategorie (vizuální efekty a zvukové efekty).

Akademie a hlasování

O nominacích na Oscary rozhodují členové akademie vždy v prosinci. V lednu pak proběhne finální hlasování, jehož výsledky se tají až do slavnostního večera. Hlavních kategorií bylo v roce 2009 pětadvacet, ale jejich počet se neustále mění. Existují i různé speciální ceny (Cena za vědu a techniku, Čestná cena či Cena Irvinga G. Thalberga), takže je obtížné říci, kolik vlastně Oscarů je.

Akademie navíc vymýšlí výjimky. Typickým případem jsou Oscary za hudbu, které nemají v hudebním světě moc velkou prestiž. Akademie si je toho vědoma, a proto zavedla od roku 2009 výjimku, která říká, že pokud nebude žádná nahrávka v daném roce dost dobrá, má právo Oscara neudělit.  

Dochází i k porušení pravidel udílení cen, např. u písně Falling Slowly Markéty Irglové a Glena Hansarda. Pravidla Oscarů jasně říkají, že píseň musí být původní a napsaná přímo pro film, což v jejich případě nebylo splněno.

V oscarové akademii jsou zastoupeni nejen filmoví kritici a významní režiséři a herci, ale také kadeřníci, maskéři, technici a dokonce i pracovníci z oblasti PR a reklamy. Všichni mají právo hlasovat o nejlepším filmu roku, přitom na oficiálních stránkách Oscarů není k dispozici ani kompletní seznam členů.

Ocenění pro umělce z Česka a Československa
Herec Ivan Jandl1949dětský herecký výkonPoznamenaní
Ján Kadár a Elmar Klos1966režieObchod na korze
Jiří Menzel1968nejlepší neanglický filmOstře sledované vlaky
Miloš Forman1976režiePřelet nad kukaččím hnízdem
Miloš Forman1985režieAmadeus
Theodor Pištěk a Karel Černý1985výpravaAmadeus
Jan Svěrák1989studentský OscarRopáci
Jan Svěrák 1997nejlepší neanglický filmKolja
Jan Pinkava1998krátký animovaný filmGeri s Game
Markéta Irglová2008filmová píseňFalling Slowly