Narodil se 5. února 1966 v Brně, třiadvacet let poté zde dokončil studia na Vysokém učení technickém. Po krátké zastávce v brněnském Zetoru, kam po ukončení studií nastoupil jako asistent, se vydal do světa. Studoval v nizozemském Utrechtu i na britské Sheffield Business School.

Kariéru zahájil v nizozemské poradenské společnosti Stork Demtec. V letech 1993 - 1996 působil jako manažer ve společnosti Ernst & Young. V roce 1998 se stal generálním ředitelem a předsedou představenstva Winterthur penzijního fondu, celou skupinu Winterthur v ČR a na Slovensku vedl v letech 2002 - 2006. V roce 2007 se stal generálním ředitelem pojišťovny AXA pro ČR a Slovensko, kde působil až do příchodu do ČD.

Rok po nástupu do ČD musel řešit první problém nesouvisející s řízením společnosti. Média ho tvrdě kritizovala za luxusní služební vůz za 3,5 miliónu korun. Jeho Audi A8 bylo údajně vybaveno masážními sedačkami či elektrickým stolkem.

Zlatý padák 12 miliónů

V roce 2010 ho odborář Jaromír Dušek označil za homosexuála, který se do funkce dostal jen díky své sexuální orientaci. Za svůj výrok se mu musel později omluvit. „Zda skutečně je, či není homosexuál, nehodlám blíže zkoumat. Je to loupežník, tuneluje dráhy,“ zakončil svou omluvu Dušek, kterému se nelíbilo hospodaření společnosti.

V červnu 2013 vyšlo najevo, že se mohl podílet na kauze politické korupce, která stála Petra Nečase (ODS) post premiéra. Podle policejního spisu se angažoval v dosazení exnáměstka ministra zemědělství Romana Bočka do představenstva ČD.

Brzy nato Žaluda v čele ČD skončil. Už v polovině července, kdy nový ministr dopravy Zdeněk Žák prosadil obměnu většiny členů dozorčí rady Českých drah, se spekulovalo, že dny Žaludy ve vedení firmy jsou sečteny. Nakonec bylo 30. července 2013 odvoláno představenstvo společnosti včetně Žaludy, nové představenstvo, ustavené jen o několik hodin později, pak Žaludu odvolalo i z pozice šéfa Českých drah.

Později se ukázalo, že Žaluda neodejde s prázdnou. Bylo mu přiznáno odstupné ve výši 24 měsíčních platů, což při měsíční mzdě 500 tisíc korun činilo 12 miliónů.

Petr Žaluda je rozvedený, bezdětný.