Narodil se 6. června v Brně, absolvoval gymnázium a posléze magisterský obor dějepis a občanská nauka na Filozofické fakultě Univerzity Palackého. Čtrnáct let působil jako pedagog nejprve na odborném učilišti, později na Gymnáziu v Moravské Třebové. Mezitím ještě vystudoval rozšiřující studium zeměpisu na Přírodovědecké fakultě UP.

Jako nezávislý kandidoval v roce 1994 za ČSSD v komunálních volbách a stal se zastupitelem a starostou Moravské Třebové. Ve funkci starosty setrval čtyři roky, členem zastupitelstva přestal být až v roce 2008. Během této doby vstoupil k sociálním demokratům.

V letech 1998 - 2009 zasedal v Poslanecké sněmovně, byl například předsedou výboru pro veřejnou správu, regionální rozvoj a životní prostředí. Působil také jako místopředseda poslaneckého klubu ČSSD. Mandát složil po zvolení hejtmanem.

Několikrát se o něm uvažovalo jako o vhodném kandidátu na ministerskou funkci. Teprve ale ve vládě Jiřího Paroubka mu byl v letech 2005 - 2006 svěřen post ministra pro místní rozvoj.

Když v roce 2008 ovládla sociální demokracie krajské volby, stal se Radko Martínek hejtmanem Pardubického kraje. Hlas mu dalo 35 z 45 zastupitelů. Martínek pak splnil svůj slib, když následujícího roku rezignoval na funkci poslance.

Spory o poplatky

Během jeho působení v čele Pardubického kraje bylo jedním z nejdiskutovanějších témat proplácení zdravotních poplatků krajem. Ačkoli je Martínek zastáncem hrazení poplatků a pardubičtí zastupitelé jej odhlasovali, vyzval občany k tomu, aby této služby využívali pouze ti sociálně nejslabší z nich. Poté byla v dubnu 2009 nemocnicím na Pardubicku uložena Všeobecnou zdravotní pojišťovnou nejvyšší možná sankce v hodnotě 50 tisíc korun.

"Nechováme se protiprávně, ale postupujeme v souladu se zákonem,“ sdělil tenkrát Martínek Právu a dodal: "Z udělení pokuty je jasné, že se jedná o politickou objednávku a o odvetu ministerstva zdravotnictví za správní žalobu, kterou podal Pardubický kraj na ministerstvo začátkem dubna.“