UNICEF byl založen v roce 1946 jako Mezinárodní dětský fond neodkladné pomoci (anglicky United Nations International Children´s Emergency Fund). Jeho prioritou je pomoc dětem postiženým druhou světovou válkou. Teprve v roce 1953 se UNICEF přesunul pod správu OSN. Přesto je jedinou organizací OSN, která nedostává peníze z jejího rozpočtu, nýbrž je financována výhradně z dobrovolných příspěvků vlád, veřejnosti a z prodeje vlastních výrobků.

Organizace pracuje s myšlenkou, že zdraví a správný vývoj dětí je důležitý pro budoucnost celé společnosti. Proto se snaží eliminovat jevy, jako jsou chudoba, násilí, nemoci nebo diskriminace na těch nejmenších. K jejím výkonům značně přispělo také přijetí OSN Úmluvy o právech dítěte v roce 1989.

Postiženým zabezpečuje nejnutnější životní prostředky. Mezi činnosti UNICEF patří mimo jiné prevence šíření AIDS mezi mladými lidmi a pomoc těm, kteří již s virem HIV bojují.

Kromě dlouhodobých projektů se UNICEF věnuje také krátkodobé pomoci, jako například v případě válečných konfliktů nebo živelných katastrof. V takových situacích organizace poskytuje nejen materiální, ale též sociální a psychologickou podporu.

Hlavní ústředí organizace sídlí v New Yorku. Další centra se nacházejí v Ženevě, Bruselu, Tokiu a Kodani. Zastoupení má téměř ve 160 zemích.

Její činnost je řízena výkonnou radou. Ta se skládá z 36 reprezentantů jednotlivých částí světa, kteří jsou voleni členskými státy OSN na tři roky. Do užšího vedení organizace patří prezident a čtyři viceprezidenti. Na fungování UNICEF se však kromě profesionálních pracovníků podílejí také dobrovolníci.