Pochází z politicky aktivní rodiny. Její otec Ernst Albrecht byl významný politik Křesťanskodemokratické unie a dlouholetý ministerský předseda spolkové země Dolní Sasko (1976-1990). Je neteří dirigenta George Alexandra Albrechta.

Ursula má pět bratrů, z nichž  Hans-Holger Albrecht je prezidentem mezinárodní telekomunikační firmy Millicom International Cellular SA (MIC) a  Donatus Albrecht, člen představenstva investiční společnosti Aurelius.

Narodila se v roce 1958 v Ixelles v Belgii v době, kdy tam její otec pracoval pro Evropské společenství, a žila tam až do svých třinácti let, kdy se rodina v roce 1971 přestěhovala do Lehrte. Vystudovala ekonomii a následně medicínu v Hannoveru. Na úrovni mateřského jazyka hovoří francouzsky a dobře mluví i anglicky.

Po narození dvojčat v roce 1994 se věnovala pouze dětem, v té době byly tři. Do rodiny postupně přibyly další čtyři děti.  V letech 1992 až 1996 žila celá rodina v USA, kde její manžel kde její manžel pracoval na Stanfordově univerzitě. Po návratu do Německa začala Ursula von der Leyen pracovat jako asistentka na lékařské fakultě v Hannoveru, v oddělení epidemiologie, sociálního lékařství a zdravotního systému.

Členkou CDU je od roku 1990, ale až v roce 1999 začala být politicky aktivní. V roce 2003 byla zvolena do parlamentu Dolního Saska. Do Německého spolkového sněmu byla poprvé zvolena na podzim 2009 a současně získala místo ve vládě.