USS Ponce LPD-15 je dvanáctou a zároveň poslední lodí třídy Austin, kategorie obojživelných transportních doků z let 1965–1971. Stroje této třídy jsou určeny k přepravě a vylodění námořníků NAVY a US Marine Corps a veškerého jejich vybavení. Na moři nahradily třídu Raleigh. V roce 2009 bylo v provozu šest lodí této kategorie včetně Ponce.

Plavidla Austin jsou vybavena přistávací palubou a palubním dokem. Používají výsadková vznášedla LCAC nebo konvenční výsadkové čluny a expediční bojová vozidla či obojživelná útočná vozidla. Do vzduchu může vysílat helikoptéry a letouny MV-22 s překlopenými rotory pro kolmý vzlet a přistání nebo bojové letouny Harrier AV-8B.

Lodě podporují obojživelné útoky, speciální operace, expediční válečné mise a mohou sloužit i jako sekundární letecké základny obojživelné pohotovostní skupiny a expediční úderné skupiny. Jsou schopné poskytnout pomoc i při nebojových a humanitárních operacích.

Veterán z šedesátých let

U kategorie LPD je zvykem pojmenovávat lodě podle měst, respektive jejich objevitelů. USS Ponce LPD-15 dostala jméno podle města Ponce v Portoriku, které bylo nazváno na počest španělského objevitele Juana Ponce de Leon. Ten založil stát Florida a stal se prvním guvernérem Portrika.

Kontrakt na stavbu lodi byl podepsán již v roce 1965 v loděnicích Lockheed Shipbuilding Company v Seattlu. Kýl byl položen v říjnu následujícího roku a celá loď byla spuštěna na vodu v květnu 1970. O rok později byla doručena NAVY do domovského přístavu v Norfolku, kde prošla komisními zkouškami.

USS Ponce LPD-15
 
Délka
173,3 m
Šířka
32 m
Ponor7 m
Výtlak
16 900 t
Rychlost
21 uzlů
Kapacita
1320 lidí

USS Ponce LPD-15 je dlouhá 173,3 metrů, široká 32 metrů a její ponor činí sedm metrů. Maximální výtlak lodi se pohybuje kolem 17 tisíc tun. Ponce pohání systém o dvou kotlích a dvou turbínách, který dokáže vyvinout rychlost až 21 uzlů. Na loď se vejde 420 důstojníků a poddůstojníků a 900 námořníků.

Umožňuje provoz vznášedel i Herrierů

Na palubě je nainstalován teleskopický hangár pro jeden vrtulník. Z lodi může operovat až šest vrtulníků CH-46 Sea Knight, nebo tři těžké transportní vrtulníky CH-53, popřípadě dva letouny s kolmým startem AV-8B Harrier a tiltrotorové letouny MV-22 s kolmým startem. Do palubního doku se vejde buďto jedno obojživelné vznášedlo LCAC, jeden výsadkový člun LCU, čtyři výsadkové čluny LCM-8, devět výsadkových člunů LCM-6 Landing Craft, nebo 24 obojživelných bojových vozidel AAV.

K obraně lodi slouží dvojice kanónů Mk 38 ráže 25 mm, osm kulometů a dva systémy Phalanx CIWS pro blízkou obranu.

USS Ponce LPD-15 se zúčastnila mimo jiné v roce 1990 operace na přemístění amerických občanů z Libérie zmítané občanskou válkou. Bezpečnostní situaci v Libérii pomáhala zajišťovat i o šest let později. Poté se několik let pohybovala po boku USS Kearsarge v obojživelné pohotovostní skupině po Středomoří. V roce 2003 se zapojila do operací Irácká svoboda a Trvalá svoboda. V roce 2011 byla společně s USS Kearsarge nasazena do bojů v Libyi.