Zdeněk Žák se narodil 2. července 1968 ve Valašském Meziříčí. Absolvoval fakultu elektrotechniky a informatiky na VUT v Brně, manažerskou psychologii na Univerzitě Palackého v Olomouci a management veřejné sféry a služeb na Vysoké škole ekonomické v Praze.

Po ukončení studií se Žák věnoval personálnímu managementu.  Později působil jako externí poradce někdejšího náměstka generálního ředitele Českých drah Jana Zenkla, poradce někdejšího náměstka ministra dopravy a spojů Dalibora Zeleného a jako ředitel odboru vnějších vztahů Českých drah.

V letech 2001 až 2003 vykonával funkci generálního inspektora Českých drah, následující tři roky působil jako generální inspektor Drážní inspekce a poté se živil jako nezávislý auditor. Od ledna do dubna 2009 dělal náměstka tehdejšímu ministrovi dopravy Petru Bendlovi.

Spory s Bendlem

Tou dobou se Žák dostal do čela dozorčí rady Českých drah a do jejich nejvyššího orgánu - sedmičlenného řídícího výboru. Poté, co se však v dubnu 2009 dostal s Bendlem do sporu, musel všechna místa včetně postu náměstka opustit.

Žák několikrát kritizoval údajné neprůhledné hospodaření drah a bez Bendlova vědomí usiloval o odvolání šéfa ČD Petra Žaludy. Zasahování ministra do rozhodování dozorčí rady firmy označil za nemravné. Naopak Bendl vyjádřil nad Žákovým chováním "neuvěřitelné zklamání".

V roce 2013 přijal Žák nabídku Jiřího Rusnoka, aby se vrátil do resortu dopravy, tentokrát jako ministr. Rusnok přitom čelil kritice, že do své úřednické vlády navrhuje kamarády prezidenta Miloše Zemana. Tomu Žák ještě coby premiérovi v roce 2000 radil v otázkách dopravy.